Amped-Up – 14 oktober 2017 – Bart Van Gestel

Eén van de rijzende sterren aan het firmament van de metalfestivals is het Headbanger’s Balls Fest. Omdat Amped-Up zowel het festival als de organisatie achter het evenement als zéér symphatiek beschouwt, we zijn er trouwens ook kind aan huis, gingen we aanbellen bij Pascal Glorieux, festivalvoorman van dienst. We gaan met hem door de geschiedenis, het heden en de toekomst van het Headbanger’s Balls Fest.

Amped-Up: Dag Pascal. Alles goed met je?

Pascal: Ja hoor. Alles goed met mij. Organisatorisch gezien zijn we net een versnelling hoger geschakeld, met het openstellen van onze vernieuwde website en de aankondiging van de eerste bands.

Amped-Up: Welke is jouw functie binnen Headbanger’s Balls Fest?

Pascal: Ik ben mede-stichter en operationeel nogal actief 😉 . Iedereen binnen onze vereniging heeft bij ons zijn eigen domein. De catering, toog, bediening, veiligheid. Ik zorg voor de algemene omkadering, dit in een kerngroep van zes mensen.

Amped-Up: Jullie werken met een grote groep vrijwilligers. Ik zag een foto op jullie Facebook met een 40-tal personen. Draait het evenement volledig op vrijwilligers?

Pascal: Jazeker. De hele groep werkt belangenloos. De meesten vragen zelf om te mogen komen helpen. We kunnen terugvallen op een zeer enthousiast team. Alle medewerkers worden om te bedanken achteraf in de watten gelegd middels een namiddag met de nodige drank en eten, plus een liveconcert welke wij dan voor al onze helpers organiseren in een café. We proberen telkens een band uit te nodigen van de line-up van het jaar waarmee we onze medewerkers dan ook op gepaste wijze bedanken. Vorig jaar hadden we op ons bedankfeestje Guilty As Charged uitgenodigd in de lokale kroeg.

Amped-Up: Kan je mij vertellen hoe jullie begonnen zijn?

Pascal: Het idee is eigenlijk letterlijk aan de toog ontstaan onder enkele vrienden waaronder Kurt Grymonprez. In het café van de sportclub waar we zaten passeerde voor de zoveelste keer een zwaar metalnummer door de speakers. De omgeving vond dat het nummer in kwestie stiller moest staan, je kent de reacties wel. Daarop kregen we het idee om zelf een ruimte te huren om een avond onze eigen muziek te kunnen beluisteren. Dat was toevallig dan ook de periode van De Zwaarste Lijst (van Studio Brussel). De plannen die we maakten tussen pot en pint werden al snel omgezet in een soort try-out met twee livebands en enkele DJ’s die dan ook metal draaiden. Deze try-out was voor ons geslaagd. We hadden een tachtigtal bezoekers in een klein clublokaal. Kortom gezellig van omvang. We geraakten net uit de kosten en noteerden een break-even in de boeken. Dit smaakte voor ons naar meer. Voor de tweede editie kregen we de steun van Jurgen Callens. We huurden het JOC af en kwamen al direct met een heuse affiche met daarop After All, Wizz Wizzard en Thurisaz. Al direct een leuke affiche met drie bands. Vandaag, zes edities verder, bestaat de organisatie naast de bovenvermelde mensen nog verder uit Steven Lievens, Stefaan Verhelle, Evelyn Lagae, Sascha Oosterlinck en nieuwkomer Eef Vanpevenaeyge.

Amped-Up: Jaarlijks wordt die affiche bij jullie langer, internationaal én interessanter. Jullie begonnen met lokale bands uit de omgeving, maar de laatste jaren zien we toch al namen verschijnen die niet van de minste zijn. Amaranthe, Freedom Call, Evergrey, om er maar een paar te noemen. Hoe verklaren jullie het succes dat jullie bands van zulk kaliber kunnen laten komen?

Fields of Troy & de drijvende krachten achter Headbanger’s Balls Fest, Pascal Glorieux & Jurgen Callens

Pascal: Dat is tweeledig. Enerzijds een trouw en dankbaar publiek. We zien jaarlijks minimum de helft van onze bezoekers terugkeren. Ons publiek wordt aangevuld met fans van de bands zelf. Anderzijds hebben we veel mond-aan-mond reclame door de bands zelf. Eén van onze speerpunten is dat we de bands correct verzorgen. Ze worden tijdig betaald, daar begint alles natuurlijk al mee. Ook qua catering en ontvangst, zeg maar de totale omkadering, zorgen we er voor dat de bands niets te kort komen. We zorgen voor een verzorgde warme maaltijd, alle dranken die we maar kunnen inbeelden… De feedback die wij krijgen van de bands zelf is eenvoudig: “dit krijgen wij nergens”. We krijgen hierdoor enorm veel aanvragen van bands om bij ons te mogen komen spelen. Dit getuigt dat er veel over gepraat wordt. We hebben ook elke keer een deftig uitgewerkt financieel plan wat er voor zorgt dat we een spaarpotje kunnen aanleggen om af en toe eens met een band van iets grotere allure af te laten komen. We zitten daar natuurlijk ook met een plafond. Onze huidige zaal, De Leest, heeft een bepaalde bezoekerscapaciteit (+/-800 personen) waar we niet over mogen. Metallica of Iron Maidenzal er nooit komen uiteraard. (lacht) We zitten op een internationaal subtopniveau momenteel met bands zoals Amaranthe. De nieuwe headliner die er zit aan te komen zal ook indrukwekkend zijn voor onze bezoekers, vermoed ik, dat we deze band in een cultuurzaal in Izegem krijgen. Het is een combinatie van een trouw publiek enerzijds en kwaliteit bieden van bands en naar de bands toe.

Amped-Up: Als we een blik op de affiches van de laatste paar edities van Headbanger’s Balls Festwerpen, zien we dat het merendeel van de bands uit de ‘lichtere’ zijde van het metalgenre komt. Black-, death- en de extremere metalsoorten zijn amper terug te vinden in de programma’s uit het verleden. Is dit een bewuste keuze geweest?

Pascal: We zijn een beetje vanzelf gegroeid in die genres. Je trekt een bepaald publiek aan, je kan dat publiek het jaar daarop niet in de kou laten staan door plots helemaal anders te gaan programmeren. Als je het ene jaar een paar (relatief) rustigeren bands laat komen en je publiek hiervan geniet, dan ga je dat publiek teleurstellen door het jaar er op extreme metalbands te programmeren. Toch proberen we in onze programmatie toch wat afwisseling te brengen. We gaan bijvoorbeeld van klassieke heavy metal over stoner (Cowboys And Aliens) over progressive (Dyscordia) naar power metal, female fronted. Dan heb je Thurisaz. Dat is dan weer atmosferische black/death. We proberen een mix te brengen van de minder extreme genres. Tot vorige edites was Jurgen Callens verantwoordelijk voor het vastleggen van de bands, onder het goedkeurend oor van de rest van onze vereniging uiteraard. Er is altijd een weerspiegeling van persoonlijke smaak in de keuze van de bands terug te vinden. Al hanteren we altijd de regel dat de eigen voorkeur niet te bepalend mag zijn voor de hele affiche. We hebben in onze vereniging ook niet echt iemand die puur voor death of black metal zou gaan kiezen, of misschien toch ééntje. (lacht zonder meer uitleg). We hebben wel een keer Saille op de kaart gehad, dit bewijst dat we toch proberen zo breed mogelijk te programmeren. Er zijn veel strekkingen in de extremere genres, maar met Saille wisten we een band te strikken die toch bij ons publiek past.

Amped-Up: Zoals je net vertelde, is Jurgen Callens ons veel te vroeg ontvallen. De persoonlijkheid van Jurgen straalde op een bepaalde manier door in de keuze van de bands voor Headbanger’s Balls Fest. Op welke manier gaan jullie trachten het ontvallen van Jurgen op te vangen, want de draad moet eigenlijk weer opgepakt worden?

Pascal: Jurgens overlijden sloeg in als een bom, zowel bij ons team, crew en uiteraard zijn familie, maar ook bij ons publiek waarbij Jurgen een zeer gekend en geliefd man was. Vele van zijn vrienden mogen wij tot onze bezoekers rekenen. Jurgen leefde voor metal, hij ademde metal. Als hij uitging, was het in die wereld. Altijd. We hebben enorm, maar dan echt enorm veel steunbetuigingen ontvangen. Ook op zijn begrafenis een indrukwekkend opkomst. Allemaal mensen uit zijn kring, uiteraard familie en vrienden, maar daarnaast honderden metalheads. Allemaal keurig in ‘het pak’. Zijn wie ze zijn. Al die steun gedurende de weken die volgden op het overlijden van Jurgen. Natuurlijk moesten we gaan nadenken over de toekomst. We hebben een vergadering bijeen geroepen met als enige agendapunt: “toekomst ?”. We hadden niet veel voorbreid. Ikzelf had wel al snel een drive om door te gaan, omdat ik het gevoel had dat Jurgen het zo gewild zou hebben. Het zou jammer zijn dat dit team niet meer verder kunnen draaien. We hebben eerst alle valkuilen besproken onder de zes overblijvende mensen in onze kerngroep eer we voor onszelf een antwoord gingen formulieren op de hoofdvraag hoe we verder zouden gaan met Headbanger’s Balls Fest. Deze vergadering kon na twee minuten gedaan zijn, als daar drie of vier van de zes mensen voor zich hadden beslist: voor mij hoeft dit niet meer. Maar er kwam resoluut een “jazeker!” naar boven, vooral gesterkt door alle positieve berichten en steun uit de metal community zelf. En dan hebben hebben we die zelfde avond nog een voor ons historische post gezet dat we er mee verder zouden gaan. Het verlies van Jurgen zal nooit helemaal verwerkt kunnen worden en zijn. We zijn er van uitgegaan dat Jurgen het niet anders had gewild dan dat we er mee door zouden gaan. Al die dingen samen hebben ons er van overtuigt er tegen aan te gaan. Ondertussen hebben we een aantal zaken aangepakt en de taken van Jurgenverdeeld. Ikzelf heb de boekingen van de bands overgenomen. We hebben iemand gevonden die in contact gaat staan met pers en media. Er is ook iemand die voor de website gaat zorgen, inclusief foto’s die er gemaakt en bewerkt moeten worden. De bestaande leden hebben extra taken op zich genomen, stukjes van Jurgen zijn eerder werk. Eens te meer is er de drive en motivatie gevonden om voor Jurgen verder te doen en er het beste van te maken.

Amped-Up: Het festival is in de loop der jaren enkele keren van locatie verhuisd, wellicht om grotere aantallen bezoekers te kunnen trekken. Heeft het de bedoeling om te gaan groeien? Of blijven jullie kleinschalig werken?

Pascal: Ik denk dat de valkuil kan zijn: “nog groter worden”. Als we zien dat bepaalde grotere festivals een sabbatjaar inlassen, dan is dat allicht niet uit luxe. Ofwel ben je klein en lokaal en breng je kwaliteit op dat niveau en mik je op een lokaal publiek. Als we de gegevens van onze ticketverkoop bekijken zit tachtig percent van onze bezoekers in een straal van honderd kilometer rond onze locatie. Dat is ook vrij logisch. We zijn inderdaad gegroeid van een sportclubhuis over het JOC en het SOC naar De Leest. We hebben ook de bedoeling om een Izegems festival te blijven. De zaal waar we nu zitten (De Leest) gevuld krijgen, dat was een droom. Dit is de grootste concertzaal in Izegem met een moderne infrastructuur. We zijn er van de eerste keer in geslaagd om deze zaal volledig uit te verkopen. Nu is het aan ons om deze droom, die we samen met Jurgen verwezenlijkt hebben, te bevestigen. Als we daar nu in zouden slagen, dan is onze missie welke we onderling hebben afgesproken geslaagd. Groter worden dan De Leest zit er momenteel niet direct in, al klinkt de lokroep van een outdoor gebeuren wel erg aanlokkelijk. Dit is echter niet aan de orde omdat we de valkuilen die daarbij horen hebben ingeschat.

Amped-Up: Zijn er in het bestaan van het festival hoogtepunten of anekdotes die leuk zijn om te vertellen?

Pascal: Telkens naar een grotere zaal gaan en uitverkopen is telkens een hoogtepunt op zich, uiteraard. Wat ook het vertellen waard is is het feit dat we vorig jaar een aantal Polen, Spanjaarden en Duitsers aan onze deur hadden staan vanaf ’s morgens vroeg. Dat is leuk om mee te maken als lokaal festival. Dat hadden we niet verwacht, dat plots een internationaal publiek met vlaggen om de schouders aan onze deur zou staan. Wat elk jaar voor ons een hoogtepunt is, is de sfeer en de talrijke positieve reacties die we steeds krijgen. De complimenten over de sfeer, de kwaliteit en de dankbaarheid van ons publiek is elke keer weer een opsteker. Ook de complimenten van de bands, welke ik eerder aanhaalde, is fijn om aan te horen. Want wat ben je met bands als je geen publiek hebt. De talrijke berichten die wij krijgen, zowel privé als op onze Facebook-pagina doen ook altijd deugd.  We hebben een fantastisch publiek!

Amped-Up: Mijn laatste vraag: je vertelde me daarnet dat jullie niet zitten de wachten op de AC/DC‘s, Metallica’s en Iron Maidens van deze aardkloot. Maar welke band of bands zouden jullie echt een keertje willen strikken om op het Headbangers Ball’s Fest te komen laten spelen?

Pascal: Je hebt altijd van die bands waarvan je hoopt dat je ooit genoeg spaarcenten hebt om ze een keer uit te nodigen. De headliner van dit jaar zit eigenlijk al voor een stuk in deze zone. Ik mag deze nog niet verklappen omdat we niet in het vaarwater van een andere organisatie mogen zwemmen. De echte top is voor ons niet haalbaar, maar qua subtop, de bands die net onder de “grootste” bandlogo’s op de affiches van de grote festivals staan wel. Denk daar bijvoorbeeld aan Mastodon, Gojira,… . Als ik de prijs ken van een band van dit kaliber dan vallen wij nog achterover. Maar we dromen van de subtop als potentiële headliners van ons festival.

Headbanger’s Balls Fest gaat door op 5 mei 2018 in De Leest te Izegem. Eerste band die bekendgemaakt is voor de zevende editie is Flotsam & Jetsam. Tickets en info via hun website.